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Del tratamiento a la detección precoz y la prevención

Cómo la tecnología salva los cultivos de tomate y aporta tranquilidad

Este artículo se publicó originalmente en Food & Beyond

Toda persona que haya intentado cultivar alimentos se ha enfrentado a la dura realidad de que, al igual que los humanos, las plantas enferman. En la agricultura profesional, la situación no es mejor. Los agricultores invierten miles de millones de dólares cada año para proteger sus cultivos contra las enfermedades. Sin embargo, esto es cada vez más difícil debido a las directrices medioambientales y a la aparición del cambio climático, junto con la resistencia a los pesticidas.

A pesar del elevado coste de la protección de los cultivos, la alternativa suele ser la pérdida total de las cosechas debido a las plagas y enfermedades. Esto causa un daño económico inimaginable. Un ejemplo es la marchitez por Fusarium de los plátanos, que amenaza toda la producción de plátanos a nivel mundial. En casos extremos, la seguridad alimentaria de la región puede verse amenazada hasta el punto de provocar hambrunas, como ocurre con el actual brote del virus del tomate en la India.

Una solución moderna para un problema antiguo

Planticus ofrece la respuesta a uno de los problemas más antiguos de la humanidad: la protección de los cultivos. Un reciente estudio del Parlamento Europeo sobre «El futuro de la protección de los cultivos» muestra la gravedad del problema. Los agricultores no sólo quieren deshacerse del uso de demasiados pesticidas, sino que también necesitan una forma asequible de controlar las plagas y enfermedades.

El alarmante aumento del número de plagas y enfermedades transfronterizas en los cultivos alimentarios amenaza la seguridad alimentaria. Junto con nuestros socios, creamos proyectos sostenibles para proporcionar nuestra tecnología a los pequeños agricultores locales de cultivos alimentarios. Por ello, creamos una aplicación móvil llamada Planticus que actualmente se utiliza en más de 120 países de todo el mundo.

Mediante la creación de la aplicación móvil que sube las fotos a nuestra nube Planticus, validamos nuestra idea de detectar plagas y enfermedades utilizando la IA y el aprendizaje automático. Esto nos llevó a desarrollar soluciones para los agricultores profesionales. Estas soluciones se basan en la misma tecnología, pero pueden utilizarse a mayor escala. Los invernaderos y los campos no pueden gestionarse solo con smartphones.

Para que te hagas una idea de la magnitud del problema, nos centramos en los agricultores de tomate. En el Benelux, Italia, España y Estados Unidos hablamos de 288.993 ha que necesitan urgentemente soluciones de protección de cultivos. Gracias a las recientes innovaciones en aprendizaje automático, minería de datos y big data, somos capaces de procesar el inmenso flujo de información que estos agricultores subirán a la nube de Planticus. Sin embargo, aún nos queda un gran reto por delante.

Afrontar el reto

Desafío significa oportunidad. El reto de recopilar datos es lo que diferencia a Planticus de otras empresas. Creemos en un enfoque ascendente, en el que los agricultores y jardineros particulares tienen la oportunidad de contribuir al proceso de aprendizaje automático. No pretendemos ofrecer una solución perfecta. Eso es imposible.

En cambio, ofrecemos a los particulares -pioneros- la oportunidad de crear sus propios algoritmos de detección de enfermedades, de forma gratuita. A cambio de los datos recogidos por nuestros clientes, entrenamos los algoritmos para detectar las enfermedades elegidas por ellos con sus propios datos. Este paso es esencial para crear confianza en la solución, pero también para ampliar nuestras soluciones a nuevas razas y cultivos. Los pioneros que nos ayudan a recopilar datos para entrenar nuevos algoritmos están asociados a nuestro amplio ecosistema empresarial y disfrutan de un uso gratuito de nuestra tecnología de por vida.

Además de las colaboraciones con agricultores y jardineros privados, tenemos asociaciones con ONG que se centran en la seguridad alimentaria, la investigación y el desarrollo, y la agricultura sostenible en las regiones en desarrollo. Porque creemos que estos agricultores son los que más necesitan un asesoramiento fácilmente accesible sobre protección de cultivos, les ofrecemos el uso gratuito de las soluciones de Planticus.

Los orígenes de Planticus

Planticus se originó en la mente de Guy Van Looveren en la primavera de 2019. En su jardín, Guy se dio cuenta de que sus bojes se estaban muriendo. Como carecía de un pulgar verde, buscó inmediatamente una solución tecnológica que pudiera ayudarle a identificar la causa de sus bojes moribundos. Guy vio una nueva oportunidad empresarial al no encontrar una solución adecuada para su problema. Por suerte, tiene una amplia red de contactos y pudo pedir consejo a sus amigos bioingenieros para empezar.

Tras una lluvia de ideas, se dieron cuenta de que existe una gran demanda para que los jardineros menos experimentados puedan controlar la salud de sus cultivos y también para un uso más profesional. Esto desencadenó un infierno de ideas que finalmente desembocó en el lanzamiento de la primera versión de la IA de detección de enfermedades Planticus en las tiendas de aplicaciones en diciembre de 2020. En apenas ocho meses, Guy había conseguido reunir un equipo de desarrolladores e ingenieros que compartían su pasión y estaban dispuestos a lanzarse a esta aventura de startup.

La diferencia entre tener una idea y hacerla realmente

El breve párrafo anterior no hace justicia al duro trabajo y al ingenio que se necesitó desde que se tuvo esta idea hasta que se lanzó la primera versión de la aplicación. Para hacer realidad algo así, se necesita gente. No cualquier persona, sino gente buena, fiable y muy motivada, con pasión por el emprendimiento y ganas de cambiar el mundo.

Después, se necesita dinero. No se puede negar que la creación de una empresa requiere una gran cantidad de financiación. Cuando la gente oye que alguna startup tecnológica ha recibido varios millones de euros de financiación, rara vez se da cuenta de que esas cosas llevan tiempo y dedicación.

Utilizando las habilidades, los conocimientos y las oportunidades de creación de redes del programa IET, nos hemos propuesto obtener suficiente financiación para que la solución Planticus sea totalmente operativa a nivel nacional en 2022 y a nivel internacional en los años siguientes. Somos extremadamente ambiciosos, y el camino que tenemos por delante estará lleno de retos.

Nuestro objetivo es ser la primera solución mundial de protección de cultivos para los agricultores comerciales, los jardineros privados y, sobre todo, los pequeños agricultores de las regiones en desarrollo que necesitan drásticamente ayuda para mejorar la seguridad alimentaria de la región. Nuestra misión es asegurar la producción mundial de alimentos ofreciendo una protección de los cultivos de última generación y proporcionando a cada persona los medios para producir alimentos de forma sostenible.

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