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Una start-up belga ayuda a los productores de tomate de todo el mundo a proteger su cosecha

«Proporcionamos una gran tranquilidad a nuestros usuarios»

Esta entrevista se publicó originalmente en Bloovi en holandés

El camino de cada emprendedor es único. Una persona medita una idea durante años, finalmente la lanza y al cabo de unos dos meses se da cuenta de que su producto no cuaja, a pesar de las perspectivas favorables. Otro se da cuenta de un problema que le hace reflexionar desde una perspectiva comercial.

Como en el caso de Guy Van Looveren, que tras la compra de una casa se dio cuenta de que los setos de boj se estaban marchitando. Combinó su espíritu comercial con su gran interés por la inteligencia artificial y desarrolló una aplicación que mapea las plagas y enfermedades de las plantas.

«Nuestro enfoque es a la vez ecológico y rentable y ahorra mucho tiempo y dinero a los productores de tomate».

Guy Van Looveren – Fundador y director general de Planticus.

Esta no es la pieza de prueba de Van Looveren. Buscando Planticus en Internet, no pudimos encontrar mucho más que el sitio web y algunos artículos breves, pero un poco de navegación por la web nos llevó a la aplicación móvil Ask Attis, el predecesor de Planticus.

Ask Attis fue la aplicación que Van Looveren desarrolló para ayudar a los jardineros aficionados a determinar las plagas y enfermedades, de forma similar al principio de aplicaciones como Plantnet y Obsidentify.

Investigar y dar el salto

Van Looveren es un emprendedor de pura cepa, un buscador de objetivos si se quiere, un estratega nato con un sano espíritu ético empresarial.

«Es mejor prevenir que curar. Al igual que los antibióticos en los humanos, las plantas se están volviendo resistentes a los pesticidas. Los productores de tomate de hoy se enfrentan a más y más desafíos para proteger sus cultivos mientras intentan minimizar el uso de pesticidas», dice.

«El punto fuerte de Planticus es que, gracias a una tecnología innovadora, podemos detectar enfermedades incidentes y tratar cuidadosamente las plantas enfermas. Se pueden combatir los síntomas, pero es aún mejor detectar las plagas antes de que se produzcan a gran escala. Este enfoque ahorra a los cultivadores mucho tiempo y dinero. Es mejor desde el punto de vista ecológico y rentable».

Para el desarrollo del software, Van Looveren primero analizó exhaustivamente el mercado durante seis meses y habló con una serie de profesores, cultivadores, bioingenieros, empresas, etc. «Estas conversaciones demostraron que el problema era mucho mayor de lo que todos sospechaban», dice.

«Debido al tamaño de los invernaderos, los cultivadores de tomates no podían escudriñar diariamente sus cultivos en busca de patógenos o plagas. De vez en cuando hablaban con una empresa externa que venía a vigilar durante un día, pero eso era todo. Mientras tanto, es necesario un seguimiento continuo, porque una enfermedad o una plaga puede manifestarse en dos o tres días de tal manera que afecte a todo el cultivo. Así que parecía haber una gran necesidad de un proceso que recogiera, procesara y presentara inmediatamente los datos al agricultor las 24 horas del día».

Van Looveren sabía que Planticus podía ayudar, pero por supuesto aún tenía que desarrollar la tecnología. «Por eso me rodeé inmediatamente de especialistas en la materia: informáticos, bioingenieros…

El equipo fundador está formado por tres personas. Mientras tanto, hay un Consejo de Administración, formado por varias personas con mucha experiencia y conocimientos. En la actualidad, toda la historia está cobrando impulso, aunque no se pretende hacer un lanzamiento contundente. Por una vez, se permite crecer lentamente, con la visión, la estrategia y la ética adecuadas. «

Traiga su podómetro

Cuando uno piensa en un invernadero, suele ver un invernadero de hobby o de jardín, donde se cultivan unos pocos tipos de verduras al año. Los invernaderos de los que habla Van Looveren son mucho más grandes.

«No son pequeños. Son invernaderos gigantescos de unas 11 o 12 hectáreas. Es casi imposible que un cultivador lo controle todo él mismo, porque se trata de kilómetros y kilómetros de hileras.

La detección precoz es muy importante para prevenir una plaga: cuanto antes se detecte, mejor. Eso es crucial. Con Planticus podemos comprobar las plantas en tiempo real y transmitir la información. Proporcionamos tranquilidad a los usuarios de nuestra app».

«Un productor de tomates me dijo hace poco que a menudo se despertaba por la noche preocupado porque había visto algo por la tarde, pero no sabía si era el inicio de una enfermedad.

Entonces se levantaba por la noche, se subía al coche y se dirigía al invernadero para echar un vistazo. Un trabajo que consume mucho tiempo y es muy estresante, y no es muy eficiente. Sin embargo, indica la gravedad del miedo de los cultivadores a perder su cosecha».

Ciencia ficción en el invernadero

¿Está relacionado con la pandemia de la corona o simplemente los cultivadores se han vuelto mucho más cautelosos con la contaminación hoy en día? El hecho es que el propio Van Looveren ha observado cómo los cultivadores de tomate han empezado a tratar sus invernaderos como una especie de zona de riesgo biológico en el último año.

Minimizan el riesgo de contaminación con cualquier sustancia procedente del exterior del invernadero.

«Cuando entraba en un invernadero en 2020, tenía que ponerme una chaqueta y una redecilla. ¿Pero hoy? Las medidas de seguridad son muy estrictas. Si quieres visitar un invernadero, primero tienes que desnudarte hasta la ropa interior.

Te darán un traje especial, doblemente estéril, y estarás herméticamente cerrado al aire exterior. Además, si quieres pasar de una fila a otra, tendrás que ponerte un traje nuevo para eliminar el riesgo de contaminación cruzada. Por cierto, el primer paquete está quemado».

«¿Quemado? No lo creo. No hace mucho, uno de los cultivadores con los que trabajamos vio cómo se deterioraba toda su cosecha en tres días. Una plaga y tuvo que destruir miles y miles de kilos de tomates. Si puede hacer algo para evitarlo, no lo dudará, aunque parezca salido directamente de una película de ciencia ficción».

Necesita tiempo para escalar

Decir que Planticus es la empresa adecuada en el momento adecuado es el eufemismo del día. «Parece como si todos los productores de tomate, incluso a nivel mundial, estuvieran esperando una tecnología como la nuestra», dice el impulsor de Planticus.

«Todos los cultivadores que visitamos quieren tener Planticus en su empresa. No sólo en Bélgica, sino en todo el mundo. Las peticiones vienen de todas partes: Acabo de regresar de Portugal y ya hay solicitudes de Rusia y Australia. Han oído hablar de Planticus hasta en Oriente Medio».

«Parece como si todos los productores de tomate, en todo el mundo incluso, estuvieran esperando una tecnología como la nuestra».

«Algo bueno, sí, aunque no podemos estar en todas partes a la vez. El objetivo a largo plazo es convertir a Planticus en la referencia mundial para la detección de enfermedades y plagas. Queremos crecer y escalar a la velocidad adecuada. Hoy todavía estamos en la fase de arranque. Vamos a evitar «perder la cabeza» tomando decisiones que no podamos cumplir. No queremos ser víctimas de nuestro propio éxito».

Tranquilidad y más passata

Se preguntarán: ¿cómo es que a nadie se le ha ocurrido esta idea antes? «No creo que seamos los primeros», dice Van Looveren. «Lo que sí es cierto es que la tecnología de IA ha despegado mucho en los últimos años».

«La razón por la que todo el mundo está tan entusiasmado con la llegada de Planticus es que hay una enorme cantidad de dinero en el cultivo de tomates. Solo nuestro mercado direccionable es de 17.000 millones de euros. La gran complejidad no reside inmediatamente en el desarrollo del hardware o el software, sino en la detección y determinación de las enfermedades y su evolución.»

«Por eso hemos desarrollado nuestra aplicación junto con los cultivadores, y hemos podido recurrir a sus años de experiencia. Y no sólo eso: las enfermedades y las plagas también cambian. Nuestro equipo interno de I+D colabora con laboratorios y universidades para investigar cómo evolucionan estos virus, de forma similar a la epidemia de cóvidos. Con todos esos datos podemos actualizar y afinar aún más la aplicación».

Plug & Play

Lo más grande, lo más grande. Es evidente que las grandes empresas llaman a la puerta de esta start-up belga, pero ¿pueden los pequeños productores también acudir a ella? «Por supuesto que pueden», dice Van Looveren.

«En todo el mundo hay más pequeños cultivadores que grandes; fíjese en países como España, Portugal, Italia,… Allí todavía se pueden encontrar muchas empresas familiares a pequeña escala, y todas se enfrentan al mismo problema. Todas esas empresas juntas suman 140.000 hectáreas de cultivo, mientras que en el Benelux apenas hay 2.600 hectáreas».

«Como ya he dicho, el proceso de instalación y funcionamiento de Planticus no es una ciencia espacial. Cuando instalamos el software, tardamos aproximadamente una hora y media. En el mismo día, Planticus está en funcionamiento. Es esa facilidad de uso la que lo hace tan popular. Los cultivadores pueden ver en el cuadro de mandos del programa exactamente dónde puede surgir un posible problema. Así pueden tomar medidas muy eficaces».

Momento ideal

A corto plazo, Planticus quiere abrir una oficina en España para estar cerca de los productores locales. Ese es el plan para 2022, explica Van Looveren. «En 2023, queremos hacer lo mismo en Italia y Estados Unidos. El Benelux sigue siendo un mercado interesante, pero el objetivo es el extranjero. Mientras tanto, nuestro equipo de I+D sigue trabajando en segundo plano, para que a largo plazo podamos ayudar también a los productores de otros cultivos.»

«Mientras tanto, nuestro equipo de I+D sigue trabajando en segundo plano, para que a largo plazo podamos ayudar también a los productores de otros cultivos.»

«En efecto, la intención es convertirse en líder mundial, pero de forma fundamentada. Tenemos que construir sobre los cimientos adecuados. El plan está ahí, los cimientos están puestos, y ahora es cuestión de crecer. Planticus quiere convertirse en la referencia en detección y control de plagas. Un reto, sin duda, pero que encaja perfectamente en el desafío global al que se enfrentan todos los cultivadores de plantas, al tener que producir nada menos que un 72% más de alimentos en la misma superficie de aquí a 2050. Detectar rápidamente las enfermedades es crucial».

«El momento de Planticus es realmente ideal, porque los agricultores de todo el mundo están dejando de lado sus reservas frente a la tecnología como herramienta. La agricultura y la tecnología se están haciendo mejores amigos, también gracias a pioneros como John Deere y similares.»

Lo rápido es bueno, lo lento es mejor

¿La empresa adecuada en el lugar adecuado y en el momento adecuado? No lo dudes.

Planticus está ahí en un momento en que el mundo gime bajo una pandemia y denuncia indirectamente la forma en que cultivamos los alimentos. La detección temprana de enfermedades y plagas reduce el uso de pesticidas. Si se elimina una planta enferma a tiempo, se puede evitar una epidemia que obligue a cubrir completamente el cultivo con pesticidas.

«El impacto exacto aún no se puede medir por el momento, pero no hay que olvidar que todos esos pesticidas acaban en el suelo, y -aunque diluidos- acaban en nuestra agua», subraya Van Looveren. «Al reducir el uso de pesticidas, ayudamos a mejorar la salud de todo nuestro ecosistema. En ese sentido, Planticus también tiene una misión sostenible».

¿Quiere pasar rápidamente a la fase de ampliación? «Todavía no está en el menú», dice el fundador con decisión. «Ya hemos recibido varias peticiones para vender la empresa. ¿Venderla y pasar al siguiente proyecto? No. Quiero que Planticus se convierta en un nombre familiar, en todo el mundo, al ritmo que la empresa necesita. Lo rápido es bueno, pero en este caso, lo lento es mejor».

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